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貨幣與銀行

我們每天都從媒體上聽到很多有關「利率」、「通漲」、「GDP」、「金融市場」等的報導,對這些名詞大概都不會陌生,但要瞭解它們之間的關係,以及對經濟,以至日常生活的影響,則需要多一點經濟學知識。

過去數十年,隨著資訊科技發展及金融創新,金融市場及金融產品變得越趨複雜。2008年金融危機,是自上世紀30年代世界經濟大蕭條後,最嚴重的經濟衰退。美國推行「量化寬鬆(QE- Quantitative Easing)」的貨幣政策來刺激經濟,傳媒以「印銀紙」來形容這個政策。究竟「印銀紙」為何能刺激經濟?這正是「貨幣與銀行」這個學科所涉及的其中一個重要課題。

其實早在三百年前,歷史上已出現過一次「印銀紙」救經濟。事件發生於1715年至1720年間的法國。1715年,路易十四逝世,由於他在位其間東征西討,導致國庫空虛、債台高築,留下28億法鎊的皇室債務,而國家一年的財政收入則只有1億6千6百萬法鎊。當時只有五歲的路易十五繼位,由其叔父Duke of Orléans任攝政皇。面對國家的財政危機,他大膽地接受了一個由英國人提出的激進建議。該名英國人名為羅約翰(John Law)1,是一名由英國潛逃至法國的殺人犯,他對財金政策有獨特見解,並認為發行紙幣能刺激經濟。

 

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羅約翰於1716年成立了一間名為General Bank2的銀行,並發行紙幣。由於得到皇室支持,他迅速贏得大眾對紙幣償付能力的信心,為日後大量發鈔鋪路。1717年,羅約翰成立了一間貿易公司,並透過銀行印鈔來收購大量海外及政府資產,並將公司上市集資以支付皇室的債務及開支。在貨幣流動性增加及羅約翰的推波助瀾下,股市蓬勃起來,股價上升製造財富效應,於短時間內刺激起法國的經濟活動。

當時皇室上下對羅約翰能短時間內解決債務問題,都嘖嘖稱奇,但又不明所以。如果我們將一個國家看作個人單位,當個人入不敷支,借貸度日,解決方法有以下四種:一、繼續借貸以支付生活開支。二、減少開支。三、努力工作以增加收入。四、變賣資產。若以國家作為單位,除了以上選擇外,還有一個方法,就是「印鈔」。而羅約翰所做的,說穿了就是以印鈔來還債。

 

究竟這些政府所發行的印刷品 —「紙幣」,是否真的能製造「免費午餐」?從經濟學角度來看,這世上當然沒有「免費午餐」!如果印鈔能解決我們生活所需,那人類還需要努力工作嗎?這個由印鈔製造出來的經濟泡沫,最終導致物價急升,大眾對紙幣償付能力的信心漸失,泡沫最終爆破,法國經濟再次陷入嚴重衰退。

羅約翰雖然最終不能拯救法國經濟,但卻間接做了一場大型的經濟學實驗。同學們可以從這實件中看到了貨幣、銀行、物價及經濟活動之間的一點關係。大家要明白這些關係,其實並不難。在「貨幣與銀行」這學科裡,同學們可透過掌握一些經濟學的基本概念,例如「需求與供應」,便可瞭解「利率」的形式機制,以至貨幣供應對物價及經濟增長的影響。香港是國際金融中心,研習這學科有助同學瞭解多一點我們所身處的大環境,如資本市場、環球經濟等,這亦有助於同學日後就業,以至個人財富管理。

1 羅約翰事蹟及資料參考: François R. Velde. 2003. Government Equity and Money: John Law’s System in 1720 France. Federal Reserve Bank of Chicago, Working Paper Series WP-03-23.

2 General Bank於1718年國有化成為皇家銀行Royal Bank。

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撰文:王偉聰(嶺南大學經濟學系講師)



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